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Los 10 principales descubrimientos científicos que recibieron la mayor atención mediática de 2015


Como siempre, la ciencia tuvo un gran año. Ha habido muchos descubrimientos y desarrollos importantes, y a continuación puede encontrar los que generaron la mayor atención de los medios.

10. Agua en Marte

La existencia de agua en Marte ha sido un tema de debate constante durante décadas. Ya sabíamos que el planeta tenía hielo y vapor, pero la presencia de agua líquida, aunque probablemente, aún no se había establecido.

Eso cambió en octubre cuando la NASA anunció que el rover Curiosity encontró evidencia de flujos de agua líquida en Marte. Los científicos no están seguros de la fuente, pero saben que el agua atraviesa los cañones y las paredes de los cráteres durante los meses de verano.

Sin embargo, el proceso de análisis de esta agua será lento y metódico. Existe la preocupación de que los microbios de la Tierra infecten el sitio, por lo que el rover actual no analizará los flujos de agua, incluso si los encuentra. El nuevo desafío para los investigadores será desarrollar una nave espacial verdaderamente "limpia" y estéril para futuros estudios.

9. Proyecto del Arca de Noé

A pesar de su nombre, Noah's Ark Project no reunirá copias de todos los animales en la tierra, solo su ADN. Los investigadores de la Universidad Estatal de Moscú en Rusia quieren construir el depósito genético más grande de la historia. El proyecto se anunció a fines de 2014 y comenzó su primera fase en 2015, con la esperanza de completarse en 2018.

Aunque el proyecto ruso es el más grande de su tipo, hay otros similares. El Millennium Seed Bank es el programa de conservación de plantas más grande, y el Proyecto Frozen Ark en Gran Bretaña almacena el ADN de especies en peligro de extinción. En Washington, EE. UU., El Museo Nacional de Historia Natural alberga actualmente el biorepositorio más grande del mundo, con más de 4,2 millones de muestras.

La instalación del Proyecto Noah's Ark medirá casi 430 kilómetros cuadrados cuando se complete. El material celular se congelará y almacenará criogénicamente, tal vez para ser utilizado en el futuro para revivir especies extintas.

8. Fotos inéditas de Plutón

Hasta hace poco, teníamos una visión limitada de Plutón; Los científicos tenían más preguntas que respuestas. Finalmente obtuvimos algunas preguntas respondidas en julio de este año, cuando la nave espacial New Horizons voló sobre el antiguo planeta, enviando sorprendentes imágenes de alta resolución de Plutón a la Tierra.

Las fotos proporcionaron un tesoro de información sobre las características geográficas del planeta enano: cadenas montañosas, una llanura en forma de corazón llamada Sputnik Planum, hielo que fluye a través de los valles, y más. También miramos de cerca a la luna más grande de Plutón, Charon.

New Horizons se lanzó en 2006 y voló alrededor de Júpiter en 2007. Después de pasar por Plutón, la nave espacial ahora está en camino para ofrecernos una visión igualmente sin precedentes del Cinturón de Kuiper en algún momento de 2019.

7. Descubrimiento de Homo naledi

El árbol genealógico de los homínidos cambia todo el tiempo. Este año, por ejemplo, tuvo una adición: Homo naledi, una especie extinta que algunos científicos creen que es miembro del género Homo. Descubierto en la red de cuevas de piedra caliza de Sudáfrica conocida como la "Cuna de la Humanidad" en 2013, una encuesta exhaustiva de 1,550 piezas esqueléticas recuperadas de al menos 15 individuos tardó mucho tiempo en completarse, por lo que la especie solo se anunció formalmente. en septiembre de 2015.

Otra evidencia necesita confirmar los resultados del estudio, pero según las características anatómicas, los expertos creen que Homo naledi puede haber vivido al mismo tiempo que el Homo erectus y Homo habilis, hace unos dos millones de años.

Los antropólogos están intrigados por la posición de los huesos encontrados, ya que los esqueletos parecen haber sido trasladados a la cueva, lo que haría del sitio un "cementerio". Las prácticas funerarias para una especie tan primitiva no tendrían precedentes y ciertamente generarían nuevas preguntas sobre la evolución humana.

6. Mapa del epigenoma.

En 2003, los científicos completaron uno de los proyectos más ambiciosos en la historia de la biología: el Proyecto Genoma Humano. Si bien el genoma puede verse como un mapa que muestra todos los genes que componen nuestro ADN, es nuestro epigenoma el que realiza un seguimiento de todos los cambios en la estructura y función de los genes.

Mapearlo es mucho más difícil, pero también más útil que mapear el genoma. Comprender las funciones de varios tipos de células y, lo más importante, ser capaz de "activarlas o desactivarlas" tiene enormes implicaciones médicas. Tales cambios pueden desencadenar la aparición de diversas enfermedades como el cáncer, la diabetes y el Alzheimer.

Este año, los científicos dieron a conocer la primera "versión" de un mapa de epigenoma, una colección detallada de 111 tipos diferentes de células humanas. Pronto, se publicaron docenas de artículos sobre las posibles ramificaciones de estos hallazgos.

El proyecto de mapeo se conoce como el "Programa de Epigenómica Roadmap" y tomará años en completarse.

5. Descubrimiento de Kimbetopsalis simmonsae

Kimbetopsalis simmonsae Es uno de los primeros mamíferos descubiertos. Vagó por la tierra hace unos 65 millones de años, y se cree que sobrevivió a la extinción que mató a los dinosaurios.

La anatomía y la dieta de esta especie recién descubierta nos dan pistas sobre cómo los grandes mamíferos se volvieron dominantes después de la desaparición de los dinosaurios. El tamaño de este animal se estima en un metro de longitud y su peso 10 kg.

Kimbetopsalis simmonsae Formaba parte de los multituberculados, un grupo de mamíferos primitivos que se originó durante el período Jurásico y evolucionó junto con los dinosaurios. Después de la extinción de los dinosaurios, los multituberculosos prosperaron durante 100 millones de años antes de ser asesinados por los roedores y desaparecieron por completo.

Kimbetopsalis simmonsae Se encontró en toda América del Norte y Asia, y en comparación con otros antes, era mucho más grande. La falta de depredadores peligrosos y los dientes fuertes del animal le permitieron prosperar durante tanto tiempo, alimentándose de la exuberante vegetación del planeta.

4. Silicene

Hace unos años, se anunció que un alótropo de carbono llamado grafeno era un material excelente. Formado a escala atómica, es 200 veces más fuerte que el acero, casi invisible y un buen conductor de calor y electricidad.

Sin embargo, en 2015, otro producto resultó ser aún más prometedor: el siliceno. La nueva forma de silicio viene en capas de un solo átomo de espesor. Teóricamente, sus propiedades eléctricas sugieren que puede usarse para hacer chips de computadora extremadamente pequeños y potentes. Pero en realidad, trabajar con este material es muy difícil.

En febrero, los científicos lograron crear el primer transistor de silicio del mundo. El esfuerzo conjunto entre investigadores estadounidenses e italianos fue detallado en la revista Nature. Según las pruebas de rendimiento, los transistores han demostrado su potencial teórico. Aun así, los científicos aún no saben si este método es comercialmente viable a mayor escala. Si es así, podría reemplazar al grafeno como el "futuro de la nanotecnología".

3. La planta que sabe a tocino

El tocino es amado y condenado en nuestra sociedad, precisamente porque no es la comida más saludable del mundo. Pero, ¿y si hubiera un buen tipo de tocino para ti? ¡Sería una especie de santo grial gastronómico!

Gracias a los investigadores de la Oregon State University, este sueño puede hacerse realidad. Descubrieron un tipo de alga llamada dulce, que se encuentra comúnmente en las zonas costeras del Atlántico y el Pacífico. Cosechado y comido durante siglos, no es una novedad en sí mismo. Se sabe que es un "superalimento", el tipo que está cargado de valor nutricional. En comparación con el repollo, su competidor más famoso, tiene el doble de nutrientes, por ejemplo.

Lo que descubrieron los científicos al estudiar nuevas cepas de dulce fue que cuando se fríe sabe muy similar al tocino. Los investigadores dicen que existe un gran potencial para que esta nueva cepa de algas se convierta en un alimento muy popular que sea tan sabroso como saludable.

2. Devuelve la vida al mamut

La ingeniería genética es uno de los campos más controvertidos de la investigación científica. Una de sus técnicas se conoce como CRISPR, y se puede usar para modificar un gen, múltiples genes y, en teoría, incluso un genoma completo.

Algunos científicos creen que podría prevenir el proceso de envejecimiento. Otros piensan que debería usarse para modificar especies enteras de animales problemáticos como las plagas. CRISPR también se puede utilizar para la "extinción", es decir, para devolver a la vida a las especies extintas.

Los científicos ya están intentando algo así insertando ADN de mamut lanudo en las células de los elefantes asiáticos, sus parientes más cercanos. A finales de 2015, simplemente tenemos algunas células de elefante sanas con ADN de mamut. Pero esto ya es un paso adelante en la recuperación de un animal desaparecido hace 3.300 años.

1. La misteriosa megaestructura

En septiembre, los astrónomos anunciaron el descubrimiento de una estrella peculiar llamada KIC 8462852. Exhibe un comportamiento curioso en forma de fluctuaciones de luz impredecibles y erráticas.

La luz de una estrella puede ser bloqueada por objetos a intervalos regulares, que se pueden predecir una vez que aprende el patrón orbital de la estrella. Este no fue el caso con KIC 8462852.

Los investigadores saben que no es un planeta el que está causando tales fluctuaciones, porque incluso un planeta gigante como Júpiter solo atenúa el brillo del sol en un 1%. La estrella experimenta una disminución de la luz del 22%.

Otras teorías para explicar esta rareza incluyen una nube de polvo y escombros, una serie de cometas, una estrella de forma irregular y ... una megaestructura creada por extraterrestres.

Para ser justos, este tipo de estructuras gigantes fueron teorizadas por científicos hace mucho tiempo. Algo llamado la "Esfera Dyson" podría ser construido hipotéticamente por una civilización avanzada para usar la estrella como fuente de energía.

Estamos casi seguros de que los extraterrestres no son la explicación más probable para este misterio, pero aún no podemos descartar por completo esta teoría.

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