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El mono puede controlar los movimientos de otros con pensamiento


La tecnología aún está en su infancia, dicen los científicos, pero es un gran avance para las personas paralizadas para recuperar el control de movimiento.

Científicos estadounidenses han anunciado que lograron que un mono controlara los movimientos del brazo de otro con pensamiento.
Las lecturas cerebrales del primer mono, llamado el maestro, se utilizaron como guía para estimular eléctricamente la médula espinal del segundo mono, llamado avatar. Por lo tanto, el maestro podría ordenar los movimientos del avatar.

El equipo de científicos espera que el método sea refinado para permitir que las personas paralizadas recuperen el control de sus cuerpos. El daño a la médula espinal puede interrumpir el flujo de información entre el cerebro y el cuerpo y evitar que una persona camine o coma sola. Los investigadores buscan evitar este daño con la ayuda de máquinas.

Publicado en Nature Communications, los resultados del estudio se describieron como "un paso importante" hacia este objetivo.
En su investigación, los científicos de la Escuela de Medicina de Harvard se negaron a provocar la parálisis de un mono porque consideraban que la actitud era injustificable. En cambio, usaron dos monos: un maestro y un avatar, que fue sedado para simular los efectos de la parálisis.

Se implantó un chip en el cerebro del maestro para controlar cualquier actividad cerebral que involucre más de 100 neuronas. Durante el entrenamiento, los movimientos del maestro estaban relacionados con patrones de actividad eléctrica generados por sus neuronas.
A su vez, el avatar tenía 36 electrodos implantados en su médula espinal. Se realizaron pruebas para verificar cómo el estímulo provocado por diferentes combinaciones de electrodos afectaba sus movimientos.

Solo entonces los monos se conectaron entre sí para que sus lecturas cerebrales generaran movimientos entre ellos en tiempo real. El avatar tenía un control que ordenaba un cursor en una pantalla mientras el líder pensaba en mover ese cursor hacia arriba y hacia abajo.
En el 98% de las pruebas, el maestro puede controlar los movimientos del brazo del avatar.

"Nuestra esperanza es obtener un movimiento totalmente natural", dijo el investigador Ziv Williams a la BBC. "Creo que en teoría es posible, pero llegar a este punto requerirá esfuerzos adicionales y exponenciales".
Para Williams, incluso la más mínima habilidad para moverse nuevamente cambiaría dramáticamente la calidad de vida de las personas paralizadas.

¿Realidad o ficción?
La idea de un cerebro que controla el cuerpo de un avatar ha sido objeto de películas de Hollywood, como Avatar (2009). Sin embargo, el profesor Christopher James de la Universidad de Warwick descarta un futuro en el que será posible comandar los cuerpos de los demás a través del pensamiento.

"El riesgo de que esto suceda es nulo", dijo James. "Incluso unidos a otra persona de esta manera, aquellos que no tienen lesión de la médula espinal o del tronco encefálico aún conservarían el control de sus extremidades. Por lo tanto, nadie podrá mover a nadie contra su voluntad en el corto plazo".
Aun así, dice James, la investigación tiene implicaciones importantes, "especialmente en el control de las extremidades cuando hay una lesión o en el control de las prótesis de aquellos con una extremidad amputada".

Todavía hay algunos desafíos para alcanzar este objetivo. Mover un cursor hacia arriba y hacia abajo no coincide, por ejemplo, con la complejidad de un movimiento como llevar un vaso a la boca.
Además, los músculos tienden a volverse más rígidos después de la parálisis y la presión arterial varía mucho, lo que hace que sea más difícil recuperar el control del cuerpo.

"Este trabajo es un importante paso adelante porque muestra que existe la posibilidad de utilizar conexiones cerebro-máquina para restablecer la capacidad de una persona paralizada de realizar movimientos", dice el profesor Bernard Conway, jefe de ingeniería biomédica de la Universidad de Strathclyde. (Reino Unido).

"Sin embargo, se necesitará mucho trabajo antes de que la tecnología pueda ser utilizada por aquellos que la necesitan".

(//g1.globo.com/ciencia-e-saude/noticia/2014/02/macaco-can-control-the-other-with-of-movement.html)

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