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El código genético


El mensaje genético contenido en el ADN está formado por un alfabeto de cuatro letras que corresponde a los cuatro nucleótidos: A, T, C y G.

Con estas cuatro letras es necesario formar "palabras" que tengan el significado de "aminoácidos". Cada proteína corresponde a una "frase" formada por las "palabras", que son los aminoácidos. ¿Cómo podrían combinarse solo cuatro letras del alfabeto de ADN para corresponder a cada una de las veinte "palabras" representadas por los veinte aminoácidos diferentes que se encuentran en los seres vivos?

Una brillante propuesta sugerida por varios investigadores, y luego confirmada por métodos experimentales, fue que cada tres letras (una grieta de bases) de ADN correspondería a una "palabra", es decir, un aminoácido. En ese caso, habría 64 posibles combinaciones de tres letras, que sería más que suficiente para codificar el veinte tipos diferentes de aminoácidos (Matemáticamente, usar el método de combinación sería entonces 4 letras combinadas de 3 a 3, es decir, 43 = 64 combinaciones posibles).

El código genético del ADN se expresa mediante grietas en la base, que se llamaron codones. Cada codón, que consta de tres letras, corresponde a un determinado aminoácido.

La correspondencia entre el trío de bases de ADN, el trío de bases de ARN y los aminoácidos que especifican es un mensaje codificado que se conoce como "código genético".

Pero surge un problema. ¡Hay veinte aminoácidos diferentes, por lo que hay más codones que tipos de aminoácidos! Debe concluirse, entonces, que hay aminoácidos que están especificados por más de un codón, lo que ha sido confirmado. La siguiente tabla especifica los codones de ARNm que se pueden formar y los aminoácidos correspondientes que especifican.

Decimos que el código genético es universal, porque en todos los organismos de la Tierra hoy funciona de la misma manera, ya sean bacterias, zanahorias o humanos.

El codón AUG, que codifica el aminoácido metionina, también significa inicio de lectura, es decir, es un codón que indica a los ribosomas que este trío de bases debería comenzar a leer ARNm.

Tenga en cuenta que tres codones no especifican ningún aminoácido.. Estos son los codones UAA, UAG y UGA, llamados codones y parada durante la lectura (o detener los codones) de ARN por los ribosomas en la síntesis de proteínas.

Se dice que el código genético es degenerado porque cada "palabra" (que significa aminoácido) puede especificarse por más de un conjunto.